Maria Sharapova: jenta som aldri ønsket venner, er igjen isolert

På 200 meter eller så av avreise, så hun ikke opp en gang før hun kom nær avkjøringen, svingte forbi oss og inn i det milde kveldsljuset. Hun kunne knapt ha sett mer alene. Medikament-testerne hadde vært inne, og det ville fremstå at hun hadde spor av det nylig forbudte meldoniumet i hennes system. Hennes historie, en kompleks, ville snart bli sur.

Et visst melankoli synes alltid å ha deltatt Sharapova. Fra dagen ble hun spilt bort fra den dvelende dødslukten av Tjernobyl for å til slutt omfavne Amerika som en nervøs seks år gammel mens hennes far vasket retter for å støtte dem, måtte hun aldri være den glade gutten i parken. Alt hun hadde da var tennis. Alt hun har nå er tennis.Og hvem vet hvor mye lenger?

Jo vanskeligere hun har forsøkt å forme sin egen skjebne med en racket – bare Williams blant hennes samtidige har passet henne for singlemindedness – jo lenger fra uskyld har hun gått bort. Nick Bollettieri, en tidlig trener, sa i denne uken at den unge Sharapova aldri fikk venner med de andre prodigiene i Florida-leiren. Hun visste at da en dag kunne noen av dem være hennes fiender. Og så var en ung jente forpliktet til tennis med en sløyfylle.

Offentlige smiler siden det har alltid kommet foran sponsede bakbrett, eller når du presser hennes velsignede søtsaker, bare å falme så snart hun går bort fra Mikrofonen.På pressekonferanser er hun forretningsmessig, noen ganger sjarmerende, noen ganger utålmodig, alltid imperiell. Maria Sharapovas aura vil for alltid ha en flamme blant tvilene | Richard Williams Les mer

Det var ingen latter å snakke om på LA-hotellet mandags kveld da hun bekjente at hun hadde mislyktes en narkotikatest. Bare den “stygge teppet” hun stod på var sannsynligvis på et verre sted. Og på slutten var Sharapovas lille stab på humor, med knapt et halvt smil for å gå med det, et fryktelig tumbleweed-øyeblikk. Hennes unike karisma kunne ikke skjule den beregnede følelsen av forestillingen.

Så hva nå for en av de mest gåtefulle idrettsutøvere i sport? Et forbud, sikkert, hvor som helst mellom seks måneder og to år, avhengig av hvor smart hennes advokater er. Et comeback? Muligens.Men hun er 29 neste måned, og skaden har begrenset henne til tre opptredener i åtte måneder. Kanskje pause vil gjøre henne bra, eller fravær kan drenere henne av kampspillet som har opprettholdt henne ikke bare gjennom fem slam triumfer, men 18 mister kamper mot Williams.

Det er hennes enestående egenskap, et nekte å akseptere Den blindingly åpenbare: at hun sannsynligvis aldri vil slå sin hovedrival igjen, hodebunnen hun hevdet i Wimbledon-finalen på 17. Men det er en annen virkelighet hun ikke kan unngå: angrepet på hennes integritet og hennes merke. Begge er skadet, selv om hennes racket sponsor, Head, har bestemt seg for å stå ved henne – kanskje for å skamme Nike, Porsche og Tag Heuer klokker, som scurried for the door.

Gå inn i Australian Open, Sharapova Innrømmet at kroppen hennes kjemper mot henne.Likevel slo hun 55 ess i den turneringen, mer enn noen annen spiller, to andre enn Williams. Men Sharapova slo også flere dobbeltfeil, 24 i fem kamper, enn noen andre. Sharapovas nettside er som et uendret helligdom, tidligere forhandlede opptredener og turneringer som er frossent frosset på skjermen. Men det blir ingen Miami Open, og hun vil heller ikke spille for Porsche i sin Stuttgart-turnering. Og annonsen for “New Nike women’s apparel” sitter der som en dårlig vits. Facebook Twitter Pinterest, som Nike og Tag Heuer, har fjernet seg fra Sharapova siden hennes mislykkede test. Foto: Charles Platiau / Reuters

Reaksjonen i sporten har i stor grad vært fordømmende. Andy Murray, som regner med det, er ikke nok testing, sa hun fortjente å bli utestengt.Det gjorde også Rafael Nadal – mens han protesterte: “Jeg er en helt ren fyr.” Kretsen svetter med angst og mistanke.

Kanskje den skarpeste graven av alle kom fra Chris Evert, som nå tjener henne I ESPN kommentaren boksen. Maria, sa engangs-isen jomfruen til kvinnetennis, har ingen venner i garderoben. “Hennes vennskap er utenfor tennisverdenen, hun er isolert selv,” sa Evert. “Jeg ser ikke mye støtte fra mange av spillerne.”

Og så holdt Serena Williams, ikke hennes beste venn, ut en hånd. Hun beundret sitt mod til å tilstå, sa hun. Hun håpet hun ville være OK.De som har vært vitne til det simmerende animuset mellom dem de siste årene, mest dramatisk på Wimbledon i 2013 da deres gamle spytt over Grigor Dimitrov brast inn i livet, sliter med å holde et rett ansikt. Sharapova sier at hennes fans fortsatt er Med henne, viser kjærligheten hennes. Det må være en trøst, men de er fremmede, mange drømmer fra en avstand, og håper på en autograf de kan tømme på eBay. De kjenner henne ikke. Hvem gjør det?

For andre formål enn PR, ville den lille jenta som aldri ønsket noen venner, gjøre med noen egentlige nå.